Dominique Vandamme, een berucht Frans-Vlaamse generaal

Dominique Vandamme,  een beruchte Frans-Vlaamse generaalOp het kerkhof van Kassel kan je nog het gerestaureerd grafmonument zien van generaal Dominique Vandamme, één van Napoleons meest beruchte generaals. Het monument is bescheiden: een zuil met bovenop een vaas of beker.

Vandamme werd in Kassel geboren op 5 november 1770. Deze zoon van een Kasselse chirurg werd snel bekend door zijn uitzonderlijk talent voor militaire zaken, maar ook voor zijn grote gewelddadigheid, roekeloze moed en ongedisciplineerd gedrag. Verscheidene malen staat hij voor de krijgsraad wegens insubordinatie en plunderingen.

Reeds tijdens de periode van de Franse-Revolutie nam Dominique Vandamme dienst in het revolutionaire leger. Hij richt een vrijwilligerscompagnie op en voert het bevel over het zgn. bataljon ‘du Mont-de-Cassel’. Zijn gedurfde aanpak valt op.

Maar ook zijn wandaden. Zo zal hij in 1793 het dorp Ruisbroek en de stad Poperinge platbranden en laat hij Franse Emigrés executeren. Er wordt zelfs verteld dat hij in Nieuwpoort eigenhandig Emigrés heeft omgebracht. Waar of niet, deze hardnekkige geruchten zullen hem zijn hele leven blijven achtervolgen.

Dominique Vandamme,  een beruchte Frans-Vlaamse generaalDe trouwe revolutionair Vandamme gaat zonder schroom over naar het keizerlijke leger. Napoleon heeft een neus voor talentvolle militairen. Op zijn 23ste wordt Dominique Vandamme tot generaal gepromoveerd.

Tijdens de Slag bij Austerlitz in 1805 leidt hij een uiterst gewaagde cavalerieaanval die de geallieerde legers in tweeën snijdt, wat de Fransen de slag doet winnen. Als dank wordt hij door Napoleon onderscheiden met de hoogste graad in de Légion d’honneur (de zgn. Grand Aigle), een jaarlijkse rente en een huis in het Zeeuwse Cadzand.

Op de sokkel van zijn grafmonument staan de plaatsnamen opgesomd van de veldslagen waar Vandamme zich heeft onderscheiden: Hondschote, Cadzand, Alkmaar, Bieberach, Bergen, Castricum, het oversteken van de Waal, de Rijn en de Splügenpas, Ulm, Austerlitz, Abensberg, Eckmuhl, Linz, Urfahr, Pirna, Kulm, Fleurus, Ligny en Namen. Bij de restauratie van het monument bleek de Franse beeldhouwer niet in staat deze plaatsnamen vermeld op het oorspronkelijk monument te.. . kopiëren . Het resultaat is bedroevend: zo lezen wij Bierach voor Biberach, de gemeente aan de Rijn; Eckmulng voor Eckmuhl in Beieren; en Urefahr voor Urfahr bij Linz – Lintz geschreven - in Oostenrijk.

Na de val van Napoleon in 1815 is Vandamme in Frankrijk persona non grata en probeert naar Gent te vluchten, de thuishaven van zijn echtgenote. Als dat niet lukt, vertrekt hij in ballingschap naar de Verenigde Staten. In 1819 mag hij van koning Lodewijk XVIII terugkeren. Hij leeft teruggetrokken en werkt aan zijn memoires. ‘s Zomers in Kassel in ‘la Frégate’, zijn kasteel gericht naar de ‘vijand’ Groot-Brittannië. In de winter verblijft hij in Gent.

Generaal Dominique Vandamme overlijdt in Kassel, op 15 juli 1830. Ondanks zijn avontuurlijke leven ten dienste van de Franse Revolutie - en vervolgens van Napoleon - heeft hij zijn leven lang een duidelijke band met Kassel en met Vlaanderen behouden.

Zijn naam staat gebeiteld in de Arc de Triomphe in Parijs.

randomness